Det industrielle samfund har konstant udfordret den menneskelige evne til at udvikle og tilpasse sig. Industriarbejdet står centralt i denne udvikling:
industriarbejdere-stor-gruppeFabrikker, maskiner, specialiseret lønarbejde og arbejdsdeling er centrale begreber knyttet til det nye industrisamfund, som opstod i 1800-tallets anden halvdel. Hundrede år senere, i 1950erne og 60erne, kulminerede den klassiske industrielle produktionsform, men siden 1970erne er der igen sket en række store forandringer: Arbejdsintensive industrier som værfter og beklædningsfabrikker flytter til lavtlønsområder. Andet arbejde automatiseres eller skifter karakter.

Alligevel er hovedprincipperne de samme i dag som for halvtreds år siden: Maskiner, råstoffer og arbejdskraft skal tilføres fabrikkerne, og samfundet er organiseret således, at det sker effektivt. Broer, jernbaner, kraftværker og vuggestuer er nogle af statens bidrag. Arbejdsgivere finansierer, rationaliserer og reorganiserer produktionen. Men industrisamfundet er i lige så høj grad blevet påvirket fra fabriksgulvet af arbejderne: Den høje organiseringsgrad, solidariteten, strejkerne og indgåelsen af forlig er vigtige forudsætninger for industrisamfundets velfærd.